McDonald vs. Starbucks

El último frente en lo que la prensa de negocios gusta de llamar la Guerra del Café es claramente más una batalla sobre la espuma de leche, la crema batida y el jarabe que sobre el café. McDonald$0027s está lanzando su línea McCafé de bebidas a base de café expreso (OK, a base de leche) con un asalto publicitario nacional de escala e intensidad anticuadas, mientras que Starbucks, la cadena que llevó el café con leche a la calle principal (además de los centros comerciales, los vestíbulos de los rascacielos, etc.) ha tomado represalias con anuncios a toda página en el New York Times, anuncios del tipo razonable y con mucho texto que las organizaciones sin fines de lucro llevan a cabo para aclarar cuestiones políticas, sociales y económicas de gran importancia para la República.

La prensa de negocios llama a los ganadores en base al resultado final, y en general parece ser de la opinión de que los Arcos causarán considerables estragos en la Sirena. El frente de batalla que parece haber escapado a muchos comentarios hasta ahora, sin embargo, es cómo se apilan las bebidas en sí mismas. La leche espumada puede ser espumada de diferentes maneras, algunos jarabes son mejores que otros, y las bebidas pueden ser ensambladas de manera diferente. Finalmente, el café se entierra en la bebida en algún lugar, y su carácter y calidad tiene un impacto en cuánto placer tomamos en toda la leche y los jarabes.

La Prueba

De ahí nuestra prueba de sabor de la bebida espresso de McDonald$0027s Starbucks: una escaramuza observada en la Gran Guerra.

Probamos cuatro diferentes bebidas calientes a base de café expreso en dos locales de McDonald$0027s en el norte de California que ofrecen el nuevo menú de McCafé, y las cuatro bebidas análogas en dos locales cercanos de Starbucks.

Nuestras elecciones: Un capuchino, café con leche, café moca (expreso, espuma de leche y jarabe de chocolate) y café con leche caramelo. (Nótese que Starbucks conserva el tradicional «caffè» en «caffè latte» y «caffè mocha», mientras que McDonald$0027s refleja la lengua vernácula actual acortando los nombres a «latte» y «mocha»). Compramos el modesto tamaño de doce onzas de cada una de las cuatro bebidas («alto» en Starbucks, «pequeño» en McDonald$0027s). Supusimos que al probar las cuatro con atención podríamos tener una idea general de cómo los programas generalmente coinciden desde una perspectiva sensorial.

Al informar sobre nuestras evaluaciones, decidimos no utilizar el sistema habitual de calificación de 100 puntos de Coffee Review por considerarlo demasiado recóndito cuando se aplica a lo que son esencialmente versiones de bebidas de fuentes de café. En su lugar utilizamos la conocida escala de la A a la F de la escuela.

Menú grande, menú pequeño

Una comparación de sabor puro de dos conjuntos de bebidas similares pasa por alto otras diferencias importantes entre los dos programas, por supuesto. Por ejemplo, el número potencial de variaciones disponibles para el consumidor (en jarabes, en leches, etc.) es mucho mayor en Starbucks que en McDonald$0027s. McDonald$0027s ofrece una opción de cinco jarabes. El Starbucks local ofrecía doce. McDonald$0027s ofrece dos opciones de leche, Starbucks cinco, incluida la de soja (por 40 centavos más). El sitio web de Starbucks afirma que si uno considera «nuestras opciones de leche, el número de tragos, varios jarabes y la opción de látigo o sin látigo, tenemos hasta 87.000 combinaciones de bebidas diferentes». También se pueden exprimir muchas opciones del mucho más simple menú de McDonald$0027s, pero ni siquiera se acerca a ese desalentador número.

Luego está el ángulo «sabemos café» empujado por los anuncios del Starbucks New York Times. Un expreso normal sin leche no era una opción del menú en los dos McDonald$0027s que visitamos, por ejemplo. Cuando pregunté si podía pedir uno, la persona del mostrador consultó a un gerente que indicó que esto era posible, pero incluso después de un recorrido por la base de datos de la caja registradora no pudo decirme cuánto podría costar esa simple bebida. Hay que admitir que un puro chupito de expreso tampoco es un pedido frecuente en Starbucks, pero está en el menú. De hecho, si pareces infeliz o suficientemente italiano, el personal puede incluso hurgar en un armario en la parte trasera de la caja registradora y producir un demitasse de cerámica a escala adecuada para tu trago puro. Ambos programas están muy automatizados, pero McDonald$0027s lo está más. Starbucks usa lo que se llama máquinas automáticas de espresso, aparatos que muelen los granos y preparan el café con sólo tocar un botón. Pero en Starbucks el barista sigue espumando la leche y la combina con el café, un paso que también está automatizado en McDonald$0027s.

La compensación, presumiblemente, es el precio. McDonald$0027s es más barato: entre un 17% y un 18% menos por los capuchinos y cafés con leche que probamos en nuestra parte de California, un 26% menos por el café moca.

Así que a la prueba: ¿Es probable que encuentres entre un 17 y un 26% más de placer en tus bebidas en Starbucks que en las versiones más baratas de McDonald$0027s?

El Capuchino

Para que conste, ni Starbucks ni McDonald$0027s produjeron nada parecido a un capuchino italiano clásico, en el que la leche que se lleva a una espuma espesa y sopera se vierte en una sola porción de café expreso. En el capuchino clásico, la leche densamente burbujeante atrae el espresso hacia su corazón, y los dos se asientan deliciosamente en el líquido como uno bebe. En su lugar Starbucks nos sirvió un capuchino «seco», una versión inspirada en Seattle de la bebida en la que una cabeza de espuma rígida y esponjosa flota sobre una corta y fuerte mezcla de café y leche. El cappuccino de McDonald$0027s, por otro lado, consistía en una versión más cafetera de un café con leche, diez onzas de leche y café cubierto por una fina cabeza de espuma de burbujas grandes. Por cierto, en nuestras clasificaciones no castigamos a ninguna de estas bebidas por desviarse de sus antecedentes clásicos. Simplemente nos preguntamos cuán agradable era la combinación de café, leche y (cuando era relevante) jarabes que representaban.

El Starbucks Alto (12 onzas) Capuchino

La bebida: Dos porciones de café expreso con el mismo volumen de leche al 2%, más una cabeza de espuma esponjosa, parecida al merengue, que llega a la parte superior de la taza de doce onzas. La leche y el café juntos suministran alrededor de cinco o seis onzas de líquido con fuerte influencia del café bajo la pelusa blanca que llena la taza.

El precio (en nuestro Starbucks del Norte de California): 2,65 dólares, impuestos incluidos.

La calidad: El café tostado oscuro y agudo de Starbucks dominaba el pequeño volumen de leche, con poca tendencia a mostrar las notas más redondeadas de chocolate y caramelo que la leche puede extraer de un café tostado más oscuro como el de Starbucks. Sin embargo, encontramos las notas ásperas, ligeramente quemadas y tostadas, la sensación en la boca naturalmente llena y almibarada, el final seco pero con un toque de chocolate. La pelusa blanca era irrelevante, aparte de la amenaza que representaba para la nariz durante el intento inicial de llegar al líquido de debajo. Grado B-.

El pequeño capuchino de McDonald$0027s (12 onzas)

La bebida: Considerablemente más lechosa que la versión de Starbucks. Dos porciones de expreso en unas diez onzas de leche entera caliente con una fina capa de espuma de burbujas gruesas que cubre la mezcla de café y leche. Esencialmente un café con leche con énfasis en el café.

El precio: $1.99, o $2.19 con impuestos.

La calidad: Una bebida agradable, con un buen equilibrio entre los sabores del café y la leche. Desafortunadamente, el aporte del café parecía leñoso e inerte, ahorrándonos la ligera quemadura del café de Starbucks, pero sin reemplazarlo por nada más vivo o interesante. Grado: B-.

El desafío del capuchino: Una ligera ventaja para Starbucks, aunque algunos pueden preferir la versión de McDonald$0027s con mayor contenido de café y mayor proporción de leche en el café.

El Caffè Latte

Tanto McDonald$0027s como Starbucks sirvieron versiones muy similares del café con leche, una bebida bastante simple que contenía mucha leche caliente cubierta por una fina capa de espuma con sólo un espresso (en el caso de nuestras muestras, una porción) para hacer que la leche tuviera un sabor vagamente a café.

The Starbucks Tall (12-ounce) Caffè Latte

La bebida: Ver arriba. Hecha con la leche reducida en un 2% por defecto de Starbucks.

El precio (en nuestro Starbucks del Norte de California): 2,65 dólares, impuestos incluidos.

La calidad: La presencia de café era apagada pero agradable: el sabor a café agudo, ligeramente quemado, dominante en el capuchino de Starbucks se suavizó aquí al chocolate y al caramelo, con incluso un toque de menta en el final. Una de nuestras dos bebidas de muestra era más plana que la otra, con menos sugerencia de chocolate. Sin embargo, una buena versión de la bebida. Grado: B-.

El pequeño café con leche de McDonald$0027s (12 onzas)
La bebida: Ver arriba. Hecho con el 3% de leche entera que McDonald$0027s ofrece por defecto.

El precio: $1.99, o $2.19 con impuestos.

La calidad: La leche parecía intensificar el carácter leñoso y plano del café sin promover mucho en la forma de compensar el sabor. El café no le daba a la leche sugerencias naturales de chocolate o caramelo que yo pudiera detectar. La calidad: C+.

El desafío del café con leche: Una ventaja definitiva para Starbucks, que era similar al McDonald$0027s pero con un sabor a café más vivo.

El Caffè Mocha

El moca es un dulce favorito en la cocina americana de espresso. Las versiones contemporáneas ponen una porción de café expreso más jarabe de chocolate en una cantidad de leche caliente, cubierta por una fina capa de espuma y, a discreción del cliente, un modesto montón de crema batida. Esta era claramente la bebida principal en los lugares de McCafé que visitamos, donde las pancartas y letreros la mostraban en un esplendor cremoso, la cubierta de crema batida cruzada con una rejilla de arcos dorados de gotas de jarabe de chocolate.

El Starbucks Alto (12 onzas) Mocha

La bebida: Unas diez onzas de leche aromatizada por una porción de café expreso y un discreto trago de jarabe de chocolate endulzado, cubierto con crema batida (crema batida de un proveedor de productos lácteos con vainilla y propelente pero sin otros ingredientes añadidos).

El precio (en nuestro Starbucks del Norte de California): 2,95 dólares, impuestos incluidos.

La calidad: La leche tenía un sabor dulce pero sutil con lo que parecía ser jarabe de chocolate de buena calidad. El sabor del café era difícil de distinguir claramente detrás del residuo de chocolate, leche y crema batida; sin embargo, hizo sentir su presencia, dando a la dulzura del chocolate un agradable toque agridulce y adulto. Grado: B.

El pequeño McDonald$0027s (12 onzas) Mocha

La bebida: Un café con leche con mucho chocolate y azúcar añadido, cubierto con Reddi-wip Original (crema batida en lata con importantes ingredientes adicionales).

El precio: $1.99, o $2.19 con impuestos.

La calidad: El azúcar y el jarabe de chocolate de sabor barato dominaban tanto la leche como el café. Distintamente aceitoso, con sabor a productos químicos. Mejor cuando se pide sin el Reddi-wip. Esencialmente, se encontró como un chocolate caliente no muy bueno con cafeína extra. Grado: D-.

El desafío Mocha: Edge to Starbucks a lo grande, aunque la versión de Starbucks cuesta 76 centavos más que la de McDonald$0027s.

El Caramelo con leche

Me dicen que los jarabes de vainilla y caramelo reinan como las adiciones favoritas del público a las bebidas de espresso con leche (después del chocolate, por supuesto). Un café con caramelo no aparece ni en los menús de McDonald$0027s ni en los de Starbucks, pero es uno de los favoritos entre las 87.000 variaciones de bebidas de las que Starbucks se jacta, y la persona del mostrador de McDonald$0027s ciertamente sabía lo que yo estaba pidiendo: Un café con leche con un poco de jarabe de caramelo. Tanto en McDonald$0027s como en Starbucks el café con leche no se sirve con crema batida a menos que el cliente lo pida. Lo probamos sin.

The Starbucks Tall (12-ounce) Caramel Latte

La bebida: Un café con leche reducido en un 2% por defecto con un generoso chorro de salsa de caramelo (del tipo que se añade a los helados) o jarabe de caramelo. Elegimos la salsa de caramelo.

El precio (en nuestro Starbucks del Norte de California): 2,95 dólares, impuestos incluidos.

La calidad: Un sabor a caramelo muy distintivo y de gran cuerpo domina la bebida, aunque sin una dulzura excesiva o empalagosa. Sólo el más remoto indicio de la presencia de café. La calidad: B-.

El pequeño McDonald$0027s (12 onzas) Caramel Latte

La bebida: Un café con leche entera con jarabe de caramelo añadido.

El precio: 2,29 dólares, o 2,51 dólares con impuestos.

La calidad: La presencia de caramelo es menos dominante que el chocolate añadido al moca de McDonald$0027s; sin embargo, es empalagoso, de sensación superficial y sabor claramente metálico, especialmente en el final. Grado: D.

El desafío del caramelo con leche: Anota otro para Starbucks.

El resultado final

Parece que en este frente de la guerra se obtiene lo que se paga, sobre todo cuando se trata de bebidas que incluyen jarabes y crema batida.

Aunque preferimos el capuchino más intenso de Starbucks a la versión más lechosa de McDonald$0027s, muchos consumidores comprensiblemente pueden preferir el McDonald$0027s. La diferencia en los cafés con leche fue sutil, tal vez no valga la pena para la mayoría de los paladares, aunque encontramos la versión de Starbucks más animada y con más matices.

Sin embargo, la superioridad de las versiones Starbucks del café moca y del café con leche caramelo fue dramática y significativa, dada la preferencia de los consumidores por las bebidas de café expreso con jarabes añadidos. Por lo que pudimos ver, Starbucks simplemente utilizó jarabes de calidad considerablemente mejor y crema batida y los añadió con una mano más sutil y controlada.

Por último, nos pareció que la mezcla de café espresso Starbucks, más oscura, afilada y picante, aunque muy ridiculizada por los conocedores del café («Charbucks»), sin embargo, aportaba un sabor más vivo y complejo a la leche y los aromas que la mezcla de McDonald$0027s, aparentemente más bien leñosa y plana.

Los lectores de Coffee Review saben que no soy un golpeador de Starbucks del tipo típico de la industria del café especial. Por otro lado, debería quedar claro por el patrón de nuestras calificaciones de la revista que tampoco le damos ninguna importancia a Starbucks. Y ciertamente no soy un atacante de McDonald$0027s, albergando como lo hago una considerable gratificación por el éxito del programa de goteo premium de McDonald$0027s al revelar que muchos americanos prefieren un clásico café tradicional de goteo al estilo Starbucks tostado oscuro.

En otras palabras, con este artículo no estamos tomando partido en un conflicto vagamente ideológico entre los estilos corporativos y la demografía de los clientes. Simplemente hacemos lo mejor que podemos para describir lo que es probable que pruebes en el momento en que quites la tapa de plástico de tu taza de leche, café y jarabe adornada con un logo.